إن ريش الطيور هي دلالة لأحد روائع التطور، حيث تساعد طيور البطريق في السباحة، وتساعد النسور على التحليق، والطيور الطنانة على التحليق في الجو. والآن، سلطت البحوث التي أجراها فريقٌ دولي بقيادة علماء جامعة كاليفورنيا الجنوبية الضوء على كيفية تطور الريش ومساعدة الطيور على الانتشار في جميع أنحاء العالم.

يقول الباحث الرئيسي للدراسة تشنغ تشينغ مونج: " لقد تساءلنا دائماً كيف يمكن للطيور أن تطير بطرقٍ عديدة ومختلفة، ووجدنا أن الاختلاف في أساليب الطيران يرجع إلى حدٍ كبير إلى خصائص الريش نفسه، لذلك، فنحن نريد أن نتعلم كيف تم تطوير الريش حتى نتمكن من فهم الطبيعة بشكلٍ أفضل وتعلم كيف يمكن لمبادئ الهندسة البيولوجية الاستفادة من التكنولوجيا الحديثة في دراسة وتحليل وفهم مثل هذا الأمر " .

وقد قام تشونج بتجميع فريقٍ دولي متعدد التخصصات، ومؤلف من خبراء في الخلايا الجذعية والبيولوجيا الجزيئية والتشريح والفيزياء والتصوير الحيوي لدراسة مجموعةٍ من أنواع الطيور ذات أنماط الريش المختلفة بما في ذلك النعام والعصافير والبط والطيور والطيور الطنانة.

حيث ركزوا انتباههم على عمود الريشة المركزي وعلى الفروع الجانبية التي تمتد على طول العمود والتي تعطي الريشة شكلها الأساسي، ودرسوا كيف شكل التطور الأوساط، والأطراف والسنانير التي تساعد الريشة على الحفاظ على شكلها وتناغمها مع الريش المجاور لها بشكل انسيابي لتشكيل الجناح.

بالنسبة للطيور التي تستطيع الطيران، وجدوا أن العمود كان أرق وأخف وزناً و مملوءً بالخلايا المسامية التي تشبه غلاف الفقاعة، مما يعطيها بنيةً خفيفةً وجوفاء وعائمة لتمكينها من الطيران. وعلى النقيض من ذلك، كان الريش في الطيور التي لا تستطيع الطيران أكثر بساطة، حيث يتكون من قشرة خارجية كثيفة أكثر صلابة وقوية مع عددٍ أقل من الدعامات الداخلية والخلايا الموجودة في ريش الطيور الطائرة.

كما وكان للريش الموجود في عنبرٍ عمره 100 مليون عام في ميانمار، والمعروف أيضاً باسم بورما، انتقاداتٍ لاذعة، والتي كانت قادرةً على تشكيل ريشة عن طريق التداخل، ولكن ليس من المشابك التي تتصرف مثل المشابك لتشكيل الريش الناعم الذي يشكل أجنحة مسطحة ضيقة لإعطاء القدرة العالية على الطيران، كالتي وجدت في الطيور الحديثة.

وهذا يعني أنه على الرغم من أن الديناصورات والطيور المبكرة كان يمكن أن تطور ريشاً بدائياً، إلا أنها لم تكن قويةً بما يكفي لتجعلها تطير. ومع تطور ميزاتٍ أكثر تعقيداً في الجناح، أصبحت مهاوي الريش أقوى وخفيفة الوزن أكثر، مما أدى إلى تطور ريشٍ أكثر صلابة وأجنحةً أكثر قوة تساعدها على التحليق لنقل الطيور في جميع أنحاء العالم.